Flashback 1966: Jimi Hendrix verhuist naar London

Flashback

Vandaag, vijftig jaar geleden, zette ene James Marshall voet aan wal in de hoofdstad van Groot-Brittanië. Hij verliet de grootstad New York om geluk en vooral succes te zoeken in London. De naam Jimi Hendrix werd er geboren en hij zou de muziekwereld, en het gitaargeluid in het bijzonder, voorgoed veranderen.

Het was The Animals-bassist Chas Chandler die James Marshall naar London bracht. Marshall verdiende, na een mislukt avontuurtje als marinier in het leger, de kost als gitarist bij acts als Ike And Tina Turner, B.B.King, Sam Cooke, The Isley Brothers en Little Richard. Bij deze laatste vertrok hij echter met slaande deuren. De twee geraakten in discussie na dat Marshall het waagde een kleurrijke sjaal aan te doen tijdens een optreden en zo de aandacht van Little Richard af te leiden. Ook zijn uniek gitaarspel kon hij er nooit echt weelderig laten tieren om dezelfde reden, dus besloot hij op zijn eentje verder te gaan als Jimmy James And The Blue Flames.

Hoewel hij in New York voor het grote publiek ongekend bleef, waren er toch enkele bekende artiesten die het talent van Marshall onmogelijk konden negeren. John Cale van The Velvet Underground was zo iemand, maar ook Chas Chandler. Na een optreden in Café Wha raakten de twee aan de praat. Chandler kon Marshall overtuigen om naar London te verhuizen, niet alleen omdat het goed zou zijn voor zijn carrière, maar ook omdat hij daar een afspraak kon regelen met Eric Clapton van Cream, één van Marshalls voorbeelden. Clapton zou na hun samenkomst de historische zin “You never told me he was that fucking good” uitproesten tegen Chandler nadat Marschall zijn ding mocht doen op zijn gitaar.

En zo geschiedde dat James Marshall op vierentwintig september 1966 om negen uur arriveerde op de luchthaven van Heathrow. Met aan zijn zijde Chas Chandler, die een kleine tas droeg met reservekleren, een pot acne zalf en een roze pruik. En Marshall zelf, die met zijn gitaar onder zijn arm een nieuw, Brits getint pad in zijn leven bewandelde. Vier uur later zou hij volgens verschillende bronnen een gitaarwinkel binnenlopen en daar iedereen met verstomming slaan door een indrukwekkende solo af te steken. Nog geen veertig uur later stond hij al op een podium te jammen met Eric Clapton, Ginger Baker en Jack Bruce.

In Engeland vormde hij de groep The Jimi Hendrix Experience, alwaar dus de naam Jimi Hendrix werd geboren. Met Mitch Michell en Noel Redding doorkruiste hij het ganse land om zo zijn naam te maken als één van de beste gitaristen die ooit op deze aardkloot hebben rondgelopen. Dat had hij vooral te danken aan zijn charisma en aan het hoge showgehalte tijdens het gitaar spelen. Hendrix kon namelijk zowel links, rechts, achter zijn rug als met zijn tanden de snaren betoveren. Vooral dat linkshandig gitaar spelen wekte interesse, omdat dat toen nog als een “signaal van de duivel” werd gezien.

In de jaren die volgden zou de populariteit van Jimi Hendrix als een komeet de hoogte in schieten, tot hij de dood op zijn pad tegenkwam op achttien september 1970. Hij werd zevenentwintig jaar.

Wie op zijn volgende citytrip naar London niet weet wat te doen, kan sinds kort eens een kijkje gaan nemen in het appartement waar Hendrix en zijn toenmalige vriendin toen leefden. Sinds februari dit jaar is de kamer open voor het publiek. Zijn vriendin Kathy Etchingham slaagde erin het appartement helemaal naar haar herinnering in te richten. Het originele tapijt is er uitgestald, net als enkele andere persoonlijke Hendrixspullen die ze heeft bijgehouden. Voor een beetje muziekgeschiedenis slechts één adres: 23 Brook Street te London.

22 september 2016
Joris Roobroeck